La guerra en los mares entre británicos y alemanes: el hundimiento del Bismarck (1941)

(Para Francesco Sisto)
19/08/20

En mayo de 1941, el Reino Unido y su gente dominio se encontraron sin aliados, casi dos años después del comienzo de la Segunda Guerra Mundial. Francia fue derrotada y humillada y el ejército británico fue expulsado del continente.

La situación fue bastante dramática. Los aviones alemanes bombardearon ciudades inglesas todas las noches. Estados Unidos, una nación amiga, permaneció neutral y la Unión Soviética todavía estaba vinculada al Pacto Molotov-Ribbentrop de 1939.

En el mar, la situación no era la mejor ya que el Atlántico estaba amenazado por submarinos alemanes. Además de todo esto, los británicos temían y sabían que, tarde o temprano, el acorazado Bismarck (considerado por muchos como el más poderoso de los buques de guerra en ese momento) haría su primera salida.

El acorazado era el buque insignia de la armada del Tercer Reich; fue creado en 1936 y lanzado tres años después. Desplazaba más de 50.000 toneladas a plena carga (el estándar era generalmente de 41.700 toneladas), estaba armado con 8 380/47 cañones, 12 150/55 cañones, 16 105/65 cañones antiaéreos y tenía 28 ametralladoras. También desarrolló una velocidad de alrededor de 30 nudos.

El 18 de mayo de 1941 Bismarck navegó desde el Báltico bajo el mando del almirante Gunther Lutjens (foto), junto con el crucero pesado Prinz Eugen comandado por el capitán de barco Helmut Brinkmann. Se pensaba que los barcos se dirigían hacia el Atlántico y que apuntarían a través del Estrecho de Dinamarca que separa Islandia de Groenlandia. Esa zona estaba patrullada por cruceros británicos. Norfolk e Suffolk, quien logró detectar el Bismarck 23 de mayo.

Abrumados por la potencia de fuego del acorazado alemán, los dos cruceros británicos finalmente se vieron obligados a retirarse y marcharse, pero la armada británica estaba decidida a enfrentar la amenaza con todas las fuerzas a su disposición. De hecho, en la desembocadura del Estrecho operaba el equipo naval del Contralmirante Lancelot Holland, que estaba integrado por el crucero de batalla capucha, comandado por el capitán Ralph Kerr, y el acorazado Príncipe de Gales, comandado por el Capitán John Leach, con 6 destructores de escolta.

El enfrentamiento ocurrió a las 5:30 am del 24 de mayo de 1941, en la salida sur del Estrecho de Dinamarca, a unas 670 millas al noreste del Cabo Farewell. A las 5:52 am, el almirante Lutjens rompió el silencio de radio, que se había mantenido hasta entonces, y transmitió a los comandos navales alemanes: "Estoy contratado por dos grandes barcos".

Los dos grupos navales enemigos abrieron fuego casi simultáneamente entre sí, a unos 22.000 metros de distancia. Ahí Bismarck y Prinz Eugen se enfocaron en el crucero capuchaen cambio, el Príncipe de Gales e capucha en el acorazado alemán. El intercambio fue muy intenso y a las 5:56 el acorazado británico golpeó el Bismarck pasándolo de lado a lado en la proa y provocándole, una fuga de metro y medio, de la que empezó a perder combustible y tomar agua. Mientras tanto, el crucero Prinz Eugen lo golpeó. capucha detonando una pila de munición antiaérea.

Aproximadamente a las 6:00 el acorazado Bismarck abrió fuego contra el crucero británico y un solo proyectil de 38 cm entró en la bodega, explotando las reservas de municiones, y la explosión se extendió a los tanques de combustible provocando un chorro de llamas de unos 400 metros. En poco tiempo el crucero capucha explotó, rompiéndose en dos secciones (foto). La tragedia fue tal que de los 1.415 tripulantes solo 3 lograron escapar. El almirante Holland se hundió con su barco.

La Príncipe de Galesgolpeada varias veces, logró soltarse gracias a la espesa cortina de humo que dejó atrás.

El enfrentamiento no había durado mucho. A las 6:32 AM, transmisión del Almirante Lutjens: "Crucero de batalla probablemente Sunken Hood"; además, informó que el otro acorazado había logrado escapar de la batalla y que los dos cruceros habituales seguían manteniendo contacto.

La Bismarck estaba ligeramente dañado. No hubo daños mayores, pero ahora su velocidad máxima no podía superar los 28 nudos y perdió suficiente combustible para inducir a Lutjens a abandonar su misión en el Atlántico. De hecho, alrededor de las 8:00 horas el almirante alemán informó al mando de su intención de llegar a Saint Nazaire, en la costa de Francia.

Los alemanes sabían muy bien que la flota británica se desataría contra ellos, ya que el crucero había sido hundido. capucha (considerado en ese momento el barco más prestigioso del Reino Unido). Mientras tanto, Lutjens estableció que el crucero Prinz Eugen habría continuado la guerra de carreras solo, ya que había salido ileso de la batalla, y esperaba el momento adecuado para liberarlo.

Mientras tanto, el almirante británico Tovey, jefe del Flota de origen, navegaba a toda velocidad para interceptar al oponente y también se calculó que la intercepción probablemente no podría haber tenido lugar antes de las 7 de la mañana del 25 de mayo. El equipo naval estaba formado por Rey george v, Victorioso, Rechazar, 4 cruceros y 7 destructores.

Mientras tanto, el Almirantazgo británico ordenó a la "Fuerza H" comandada por el Almirante Somerville, con base en Gibraltar, que se moviera hacia el norte. A los acorazados Rodney e Ramillies, que tenían la tarea de escoltar los convoyes uno a América y el otro a las islas inglesas, recibieron la orden de abandonar su misión y dirigirse a la Bismarck. Además de eso de Halifax, donde estaba, el acorazado fue sacado Venganza. Mientras que desde el sur llegó el crucero Dorsetshire.

Así que la situación en el Océano Atlántico el 24 de mayo era así: mientras el equipo naval alemán todavía navegaba hacia el sur, el Príncipe de Gales, los cruceros Norfolk e Suffolk, y 6 destructores estaban detrás de él tratando de mantenerla siempre en contacto; venía del noreste Flota de origen; del este el Rodney con 4 destructores; desde el sur la "Forza H" y el crucero Dorsetshire y finalmente desde el oeste la Ramillies y Venganza. La caza del gran acorazado Bismarck había comenzado.

En las primeras horas del 25 de mayo el crucero Suffolk, que seguía al acorazado alemán en su radar, perdió contacto. Al principio se pensó que el almirante Lutjens se había desviado hacia el oeste, por lo que fue perseguido en esa dirección. En realidad se había desviado hacia el suroeste y el objetivo era intentar llegar a Sant Nazaire. Finalmente, alrededor de las 10:30 del 26 de mayo, un avión Catalina (foto) del mando costero de la Royal Air Force logró encontrar al almirante alemán. El avión fue atacado, pero la tripulación pudo informar que el acorazado alemán estaba a casi 700 millas al noroeste de Brest. Más tarde, el hidroavión británico fue derribado por el Bismarck. En ese momento el Flota de origen comandado por el almirante Tovey, estaba a unas 130 millas al norte, mientras que Rodney era el más cercano. En la mejor posición, sin embargo, estaba el "Force H" del almirante Somerville, que estaba a poco más de 100 millas al este, por lo tanto en la ruta del acorazado alemán. Dado que el ataque naval solo pudo ser realizado por Flota de origen, ya que las otras formaciones no habrían podido sostener una vela al Bismarck, los británicos decidieron atacar con torpederos de tal manera que se redujera la velocidad del oponente.

Durante la noche del 26 de mayo, 5 destructores al mando del capitán Philip Vian chocaron con el oponente, pero el ataque de los torpederos fue repelido por las baterías del Bismarck. Sin embargo, los barcos del capitán Vian siguieron al acorazado alemán durante toda la noche.

A las 8:46 am del 27 de mayo, el acorazado Rey george v (foto), el buque insignia de Tovey, abrió fuego al mismo tiempo que el acorazado Bismarck a una distancia de casi 15.000 metros. Además de Rey george v se unió al Rodney, los cruceros pesados Norfolk e Dorsetshire y Bismarck comenzó a ser atacado por los grandes cañones. De todos lados llegaban las balas al acorazado alemán. El bombardeo continuó hasta las 10:15 hasta que el Bismarck no se redujo a chatarra.

Cuando el acorazado Bismarck se hundió, el crucero británico Dorsetshire logró recuperar a algunos de los supervivientes, mientras que otros fueron salvados por un destructor. Otros más de barcos alemanes. De los casi 3000 hombres que abordaron el Bismarck solo más de 100 hombres lograron escapar. El almirante Lutjens desapareció con el barco.

Alrededor de las 12 del mediodía, el primer ministro Winston Churchill pudo informar a la Cámara de los Comunes que el acorazado Bismarck se había hundido.

A las 13:22 el comando alemán envió el último mensaje a Bismarck (que ya no estaba allí): "Reuters anuncia: Bismarck se hundió. Informe la situación de inmediato".

Cabe recordar que el destino del acorazado, en realidad, ya estaba sellado horas antes cuando dos torpedos impactaron en el barco. Uno de ellos la golpeó directamente a popa, dañando el dispositivo de control del timón y bloqueando efectivamente los timones a la banda. Su final llegó solo más tarde.

Foto: bundesarchiv / Imperial War Museum